Nato nel 1945 a Boville Ernica (FR), è laureato in teologia, filosofia e pedagogia. Già vescovo di Terni, poi arcivescovo, è attualmente Presidente del Pontificio Consiglio per la Famiglia.
Consigliere spirituale della Comunità di Sant'Egidio, partecipa attivamente all'associazione "Uomini e Religioni". Per il suo impegno per la pace ha ricevuto il premio Gandhi dall'Unesco, il premio Madre Teresa dal governo albanese e il premio Ibrahim Rugova dal governo del Kosovo.
Come postulatore della causa di beatificazione di monsignor Oscar Romero, ha ricevuto l'onorificenza "Noble Amigo" dal governo di El Salvador.
Giornalista e scrittore, è autore di libri di carattere religioso e sociale. Per Piemme ha pubblicato In cerca dell'anima. Dialogo su un'Italia che ha smarrito se stessa, Cercando Gesù. In un mondo sempre più confuso siamo ancora capaci di amore? (entrambi con Franco Scaglia) e A un amico che non crede.