Nata ad Haiti, è emigrata negli Stati Uniti all'età di dodici anni. Ha studiato Scrittura creativa, che ha poi insegnato alla New York University e a Miami. È autrice di romanzi, racconti e saggi, e ha vinto alcuni dei più prestigiosi premi letterari, tra cui l'American Book Award e, in Italia, il Super Flaiano per La fattoria delle ossa. È stata candidata per ben due volte al National Book Award, una di queste per il memoir Fratello, sto morendo. Autrice amata anche dal pubblico italiano, nel 2013 è stata ospite del Festival delle Letterature alla Basilica di Massenzio.